Storie della Domenica – Seppelliamo la settimana lavorativa di 5 giorni?

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Ridurre le ore senza ridurre la retribuzione riaccenderebbe un progetto morale essenziale ma dimenticato da tempo: rendere la vita meno legata al lavoro. Il dibattitto si riaccende negli USA, latita in Europa, sommerso in Italia.

Le 89 persone che lavorano presso Buffer, un’azienda che realizza strumenti di gestione dei social media, sono abituate ad avere un datore di lavoro non convenzionale. Lo stipendio di tutti, compreso quello del CEO, è pubblico. Tutti i dipendenti lavorano da remoto; il loro unico ufficio chiuso sei anni fa. E come vantaggio, Buffer paga per tutti i libri che i dipendenti vogliono acquistare da soli.

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Quindi, forse, non sorprende che l’anno scorso, quando la pandemia ha cancellato a milioni di lavoratori l’equilibrio tra lavoro e vita privata e salute mentale, Buffer ha risposto in un modo che poche altre aziende hanno fatto: ha dato ai dipendenti un giorno di riposo in più ogni settimana, senza ridurre la retribuzione – un esperimento che è ancora in corso un anno dopo. Nicole Miller, che lavora nelle risorse umane di Buffer, ha anche citato “il principio del lavoro che si espande al tempo che gli dai”: quando abbiamo 40 ore di lavoro a settimana, troviamo modi per lavorare per 40 ore. Buffer potrebbe non tornare mai a una settimana di cinque giorni.
Durante questo arco di circa 100 anni, l’idea che gli americani potessero trascorrere sempre meno tempo a lavorare non ha suscitato lo stesso diffuso senso di impossibilità che genera oggi: era in linea con la comune convinzione che l’espansione del tempo libero fosse un segno di progresso morale. E per un certo periodo, sembrava che la settimana lavorativa avrebbe continuato a ridursi. Nel 1930, John Maynard Keynes fece la previsione che in cento anni la crescita della produttività avrebbe permesso alle persone di lavorare fino a 15 ore alla settimana. Un quarto di secolo dopo, Richard Nixon, come vice presidente, disse che si aspettava una settimana di quattro giorni abbastanza presto. “Questi non sono sogni o vanti inattivi”, disse “Sono semplici proiezioni dei [recenti] guadagni che abbiamo fatto.” A metà degli anni ’60, un collaboratore del New York Times Magazine ha esaminato lo stato del progresso tecnologico e ha concluso che era “improbabile che la settimana di quattro giorni fosse posticipata a tempo indeterminato”.
Non c’è una spiegazione semplice del perché sia ancora stato rinviato. Uno dei motivi potrebbe essere che l’orario di lavoro è sceso al punto che spingerli oltre non avrebbe portato un payoff così grande: è meno vitale passare da 40 ore a 30 ore di quanto non fosse passare da 60 a 50. Un altro potrebbe essere che, una volta che i lavoratori salariati hanno iniziato a ricevere prestazioni come pensioni e assicurazione sanitaria attraverso il loro lavoro, l’assunzione di un lavoratore aggiuntivo è diventata più costosa; e quindi i datori di lavoro sono stati incentivati a spremere più ore dal loro personale esistente piuttosto che assumere qualcun altro. E forse la settimana lavorativa avrebbe continuato a ridursi se l’influenza dei sindacati non fosse diminuita a livello nazionale.

Una spiegazione un po’ più confusa è che le aspirazioni fondamentali degli americani sono cambiate. C’è chi  sostiene che prima dell’inizio del XX secolo, “il lavoro e la ricchezza avevano una destinazione, che era una vita umana più ricca e piena”.

Qualunque siano le cause alla base, la settimana lavorativa americana standard è la stessa di quando Roosevelt firmò il Fair Labor Standards Act circa 80 anni fa, anche se la produttività ha continuato a salire. Alcuni di questi guadagni sono stati distribuiti ai lavoratori. – Nelson Lichtenstein, uno storico del lavoro dell’Università di Santa Barbara, ha detto che “il potere d’acquisto della classe operaia è raddoppiato tra il 1947 e il 1973. A partire dalla metà degli anni ’70, la produttività ha continuato a crescere, ma la retribuzione mediana ha smesso di aumentare con essa. Invece di andare dal lavoratore tipico, gran parte del reddito aggiuntivo fluì verso lavoratori altamente retribuiti, quelli con diplomi universitari, in particolare i laureati in settori come la tecnologia e la finanza.”
Questa è la storia familiare della disuguaglianza di reddito nell’ultimo mezzo secolo. Meno familiare è il modo in cui questa crescita della produttività avrebbe potuto tradursi in meno tempo trascorso a lavorare. Oggi, l’1% dei percettori di reddito più alto porta circa 10 punti percentuali in più del reddito annuo totale degli americani rispetto al 1980. Lawrence Katz, un economista dell’Università di Harvard, ha detto che se si potesse distribuire quei soldi aggiuntivi tra gli ultimi 90% dei percettori di reddito, i loro redditi sarebbero circa il 20% più alti di quanto non siano oggi. In alternativa, potrebbero lavorare il 20% in meno di ore, il che è la differenza tra una settimana di cinque giorni e una settimana di quattro giorni.

Keynes aveva ragione: la produttività è cresciuta abbastanza da consentire grandi quantità di tempo libero: è solo che, come società, hanno incanalato questi guadagni di produttività verso altri scopi. Al giorno d’oggi, lavorare meno non è al primo posto nella mente degli stessi lavoratori. Poiché i salari medi sono così bassi, molti lavoratori vogliono retribuzioni più elevate o più ore, il che significa più soldi.

Se la settimana lavorativa di quattro giorni si diffondesse più ampiamente, alcune persone, come altre prima di loro, sosterrebbero che realizzare questa visione ridurrebbe il vigore economico dell’America. Ma è chiaramente possibile per le persone lavorare meno mentre l’economia continua a crescere, come è stato il caso per gran parte della storia del paese. In effetti, la settimana lavorativa che gli imprenditori di oggi difendono come necessaria è quella che i leader aziendali di ieri hanno sostenuto essere del tutto irragionevole.

Alcuni paesi europei sono esempio del fatto che le ore potrebbero essere ulteriormente abbassate senza conseguenze disastrose. Nel 1975, tedeschi e americani hanno fatto una media dello stesso numero di ore lavorative annuali. Più di 45 anni dopo, il PIL pro capite della Germania è alla pari con molti altri paesi ricchi, eppure i tedeschi lavorano circa 400 ore in meno all’anno rispetto agli americani. (funziona fino a quasi otto ore alla settimana, o una giornata lavorativa standard, anche se i tedeschi ottengono anche più vacanze e ferie pagate.)

Spingere per orari di lavoro più brevi dovrebbe significare immaginare un’estremità più alta della produttività e raccogliere il progetto americano dormiente di spostare il lavoro dal centro della vita. È che gioverebbe alle persone.

Essence Muhammad, l’agente di assistenza clienti di Buffer, ha detto che avere un giorno di riposo extra ogni settimana le ha permesso di aumentare il carico del suo corso in un programma bachelor-to-master. Ora è su un “percorso veloce” che le farà finire il programma forse un anno prima che se lavorasse ancora cinque giorni alla settimana.

Da quando Monique Caraballo, una 37enne che lavora in un’organizzazione no profit a Itaca, New York, ha iniziato una settimana di quattro giorni l’anno scorso, è stata in grado di dedicarsi al volontariato con un’altra organizzazione no profit e moderare le comunità online, come uno sforzo di mutuo soccorso locale e un gruppo di networking per le donne nel marketing. L’anno scorso ha anche preso lezioni di  hula-hooping, e mi ha detto che nessuna di queste cose sarebbe stata compatibile con le ore imprevedibili e inflessibili del suo precedente lavoro, in un hotel. “Cercavo di fare 10 minuti di yoga e non riuscivo a capire come inserirlo nel mio programma completo e inamovibile”, ha detto.

Diverse persone con cui ho parlato hanno detto che il passaggio a una settimana di quattro giorni li ha curati delle “sciarpe domenicali”, un termine un po’ sciocco per il vero terrore che molti lavoratori provano alla fine del fine settimana.

Una settimana lavorativa diluita di quattro giorni, permette alle persone di essere meno stressate, meno legate per il tempo, più fisicamente e mentalmente sane, e di più, come ha detto Hunnicutt, lo storico, “pienamente umano”. Non può, da solo, dare a tutti abbastanza tempo e denaro, né risolvere lavori miserabili. Ma porta a un sostanziale miglioramento della qualità della vita.

Avere un giorno di riposo in più cambia la consistenza della settimana. Avere più tempo nella fine settimana significa anche avere più tempo da trascorrere con le persone a cui tenete. Prima della pandemia, più della metà dei genitori americani che lavorano a tempo pieno hanno detto di non avere abbastanza tempo con i loro figli. “A volte sono come, amico, non vedo mio figlio da così tanto tempo, come se lo vedessi, ma sei solo occupato”, ha detto Brian Kerr, un agente di assistenza clienti di Wildbit e padre di un bambino di 2 anni. “Il venerdì è la mia giornata per rallentare e uscire con lui.”

E proprio come la settimana di quattro giorni cambia l’ora al di fuori del lavoro, cambia anche il lavoro stesso.

Naturalmente, lavorare meno ore in un lavoro non pieno ,non soddisfacente non cambia la sua natura di base. Secondo Gallup, solo il 36% dei lavoratori negli Stati Uniti “lavora con passione e sente un profondo legame con la propria azienda”. Un programma più breve non darebbe di per sé ai lavoratori il senso di indipendenza, scopo e cameratismo che i ricercatori hanno identificato come tratti di soddisfacente lavoro. Tuttavia, lavorare meno ore in un lavoro che  detesti è meglio che lavorare di più.

C’è una domanda che viene fuori regolarmente nelle discussioni sulla  settimana lavorativa di quattro giorni: perché fermarsi alle quattro?
Dal punto di vista del benessere umano, le persone non hanno bisogno di fare molto lavoro retribuito per sperimentare i benefici ad esso associati. Esaminando i dati del Regno Unito, gli autori di uno studio del 2019 hanno suggerito che “lavorare 8 [ore] a settimana è sufficiente per ottenere i benefici per il benessere dell’occupazione”, cioè se qualcuno ha lavorato l’equivalente di un giorno o cinque, erano altrettanto idonei a ricevere i picchi di felicità che il lavoro può portare.

di Nicola Dario

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