Storie della Domenica – Il voto per posta

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Secondo l’Università della Florida, oltre 13 milioni di americani hanno già votato per posta, mentre in diversi Stati sono cominciate le operazioni di voto. Facciamo la conoscenza del voto per posta.

Il voto per posta esiste negli Stati Uniti dalla guerra civile, quando il servizio postale ha portato le schede dei soldati nelle loro contee di casa. Ma se fossimo costretti a scegliere una data di inizio probabilmente si andrebbe al 1974. Quello fu l’anno in cui Washington divenne il primo stato ad adottare il “voto di assenteismo senza scuse“. (“Assente” è solo un termine obsoleto per “votare per posta.”). Dove prima un elettore doveva avere un motivo valido per richiedere una votazione per corrispondenza, come malattia o età, ora poteva richiederne una senza alcun motivo.

La California è andata dopo, nel 1978. Quell’anno, il 4,4 per cento degli elettori della California usava VBM (Vote by Mail). Nel 1990, il 18 per cento lo utilizzava, un balzo di circa 1,2 milioni di schede.

Una cosa strana è successa ad Andrew Schipke all’inizio di marzo 2020. Schipke è vicepresidente di Winkler, un’azienda manifatturiera di origine tedesca che gestisce le sue attività negli Stati Uniti da una città del Kansas orientale. Uno dei suoi prodotti più popolari è l’inserto, una componente oscura ma essenziale nel settore del voto per posta. Un inserto infila la busta che contiene una scheda e le istruzioni di voto. Scegli qualsiasi metafora ti piaccia, perno, chiave di volta – ma senza inserti, puoi fondamentalmente dimenticare un’equa elezione presidenziale.

Gli inserti possono costare milioni e durare a lungo. In un anno tipico, Schipke potrebbe venderne sette o otto. Il pomeriggio del 10 marzo, era seduto nel suo ufficio quando un cliente di lunga data ha chiamato con un ordine dell’ultimo minuto. Runbeck Election Services, che produce una stampante a schede con sede a Phoenix, voleva dieci nuovi inserti. 500.000 dollari a testa. Schipke pensò: Che diavolo?

Ha iniziato a chiedere in giro. Nell’industria del voto per posta – lo chiamano “VBM” nel commercio – tutti conoscono tutti. Era l’inizio di marzo: i casi di COVID-19 erano minimi e i blocchi non erano ancora a livello nazionale, ma le persone VBM stavano già prevedendo uno scenario senza precedenti. Nel 2016, poco più del 20 per cento degli americani aveva votato per posta. Quest’anno, quando i seggi saranno chiusi, il 3 novembre, c’è una proiezione del 50 per cento del voto per posta. Ci potrebbero essere decine di milioni di nuove schede nel sistema elettorale, e ognuna dovrebbe essere stampata, ordinata, distribuita e conteggiata. È stata la più grande opportunità di business VBM di tutti i tempi, o il preludio ad un pasticcio abbastanza grande.

In estate, gli inserti supplementari sono arrivati al quartier generale di Runbeck nel sud-est di Phoenix, dove una sezione precedentemente inutilizzata della fabbrica era stata autorizzata per la loro installazione. Negli anni ’80 e ’90 era un negozio commerciale chiamato Runbeck Graphics, sfornando riviste e circolari pubblicitarie, ma quando l’attuale CEO, Kevin Runbeck, notò che le elezioni erano la parte più stabile del suo flusso di entrate. Le elezioni sono state al riparo dalle vicissitudini del mercato, dove Internet era occupato a uccidere la stampa. Così, nel 2005, Runbeck si è “votato” alla democrazia e ha cambiato il nome in Runbeck Election Services. In modo contorto, gli eventi del 2020 confermano la saggezza di quella scommessa: l’azienda sta per inviare più schede rispetto al 2016 e 2018 messi insieme, e ha iniziato a diversificarsi anche nelle vendite di macchine. Runbeck ha sviluppato un prodotto chiamato AgilisDuo, che aiuta i funzionari elettorali a verificare le firme sulle buste elettorali.

Runbeck, 63 anni e senza intoppi, ha partecipato alle elezioni per tutta la vita. Il suo primo lavoro al liceo fu lavorare per suo zio, che aveva un contratto per preparare le schede per le elezioni Nixon-McGovern del 1972. (Runbeck guadagnò un centesimo a scheda. Un cliente è un cliente, indipendentemente dal partito).

Una stampante di livello commerciale può produrre 50.000 schede all’ora, ma il processo di inserimento in buste è più lento, più intricato. Circa 14.000 schede confezionate escono dall’inserto ogni ora.

Sin dal 1990 la parte dei voti espressi per posta è andato verso l’alto in ogni ciclo di elezioni presidenziali, toccando un massimo di tutti i tempi nel 2016: 24 per cento, circa 33 milioni di schede. Ma i numeri nazionali mascherano una varietà differente Stato per Stato. Di regola, il voto per posta domina gli stati dell’OVEST, mentre l’EST preferisce in genere votare di persona. Nelle Midterm del 2018, le schede per posta restituite hanno rappresentato il 2 per cento dell’affluenza in Arkansas e Kentucky, il 4 per cento in Pennsylvania e New York, ma il 66 per cento in California, il 95 per cento in Colorado e il 100 per cento in Oregon.

Ma i numeri dei singoli stati mascherano un’altra varianza selvaggia: quella tra le contee. Gli Stati Uniti non hanno un sistema elettorale centralizzato. Invece, il compito di eseguire l’operazione fondamentale nella loro democrazia spetta ai funzionari delle 3.100 contee. C’è uno spirito individualista, quello dei diritti degli Stati per la frattura, quella vecchia riluttanza americana a lasciare che Washington chiami i colpi. I menu di McDonald’s sono più coerenti tra le linee di contea rispetto alle tecnologie di voto.

In assenza di direttive federali, i funzionari elettorali devono fare acquisti per ogni componente di cui hanno bisogno. Per eseguire un’elezione con voto per posta, una contea ha due tipi di tecnologia: in uscita e in entrata. In uscita, che il nostro Runbeck gestisce, è la scheda che va all’elettore. L’ingresso è ciò che l’elettore invia indietro.

In uscita, c’è il principale rivale occidentale di Runbeck, K&H, a Washington: la più grande stampante elettorale del paese per volume. C’è il più piccolo Bradford & Bigelow, in Massachusetts. C’è Magnolia, in Florida; Midwest Direct, in Ohio. Alcuni tipografi fanno esclusivamente schede, e alcuni fanno schede e altri prodotti commerciali.

Le schede per corrispondenza possono richiedere molto tempo per essere conteggiate: i funzionari devono verificare che la busta sia legittima, quindi convalidare che la scheda sia legittima, quindi abbinare la firma di un elettore alla firma nel suo record di registrazione degli elettori. Solo allora possono guardare il voto. In una piccola contea, alcuni funzionari elettorali possono passare attraverso 500 o 1.000 schede a mano. In una grande contea, come San Diego o Los Angeles, i milioni di schede in entrata devono essere divorati da un “tabulatore”, una macchina di conteggio sintonizzata per leggere il tipo specifico di scheda che la stampante ha licenziato.

Dominion è una delle tre principali società di tabulazioni del paese. I suoi rivali sono Election Systems & Software (ES&S) e Hart InterCivic. A differenza delle schede, che di solito sono regionali e indipendenti, i venditori di tabulazioni controllano enormi fasce di territorio e sono di proprietà di società di private equity, che hanno consolidato il settore da otto attori a tre nel giro di una generazione. Secondo i dati forniti dalla società di ricerca di mercato privato PrivCo.com, ES&S, il più grande fornitore di tabulazioni, guadagna 20 milioni di dollari di profitto su circa 150 milioni di dollari di entrate annuali. (Le altre due società hanno margini di profitto simili su minori entrate.) Questi numeri sono modesti per gli standard di private equity, ma il punto è la stabilità del flusso di cassa. La democrazia è un piccolo trambusto per le aziende del mercato medio, non una proposta attraente per i giganti di Wall Street come Blackstone o KKR. La società di private equity di ES&S possiede anche una società di salmone affumicato a marchio privato e una società di drinkware chiamata Corkcicle. La società di private equity che possiede Dominion gestisce anche una catena di auto-archiviazione. In termini di scala di attività, la democrazia americana rientra approssimativamente nella stessa categoria delle unità di stoccaggio e dei pesci sigillati sottovuoto.

La contea alpina rurale, nella Sierra Nevada, è la più piccola dello stato per popolazione, con circa 800 elettori registrati. Alle primarie di marzo, quasi tutti coloro che hanno votato hanno votato per posta, ma una manciata si è ancora presentato al distretto per votare di persona. Hanno avuto circa tre persone in presenza.

La maggior parte delle contee degli Stati Uniti, come Alpine, sono modeste: 2.400 hanno meno di 50.000 elettori registrati. Lì, i funzionari possono stampare le loro schede da soli o attraverso una stampante locale e contarle a mano o con macchine a bassa capacità. Per i venditori, le piccole contee non sono le più redditizie; i soldi sono in quelle grandi.

Nei mesi prima di una “election” i dipendenti Runbeck corrono in sette giorni, 12 ore al giorno.

Ora immaginate quello che accadrà in 3.100 contee, nell’atmosfera mediatica della più alta pressione elettorale mai registrata. Tutti saranno terrorizzati di commettere errori. Le parti possono inviare avvocati per guardare oltre le spalle dei cancellieri e degli impiegati. Avremo un risultato alla fine, però. A quel punto, secondo la tradizione, il perdente dovrebbe concedere la vittoria all’avversario.

di Nicola Dario

 

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