Storie della Domenica – Come una giovane attivista sta aiutando Papa Francesco

Molly Burhans vuole che la Chiesa cattolica attraverso le sue risorse, che includono fattorie, foreste, pozzi petroliferi e milioni di ettari di terra in tutto il mondo, decida quali sia meglio usare. Ma, prima, deve mapparli: insomma il cartografo come narratore.

Nell’estate del 2016, Molly Burhans, una ventiseienne cartografa e ambientalista del Connecticut, ha parlato a una conferenza cattolica a Nairobi e ha approfittato del suo modesto rimborso spese per prenotare il suo viaggio di ritorno passando per Roma. Quando è arrivata, alloggiata nell’ostello della gioventù più economico che era riuscita a trovare, iniziò a inviare e-mail ai funzionari vaticani, chiedendo se fossero stati disposti a incontrarla. Voleva discutere di un progetto a cui stava lavorando da mesi: documentare le proprietà terriere globali della Chiesa cattolica. Con sua sorpresa, fu ricevuta nell’ Ufficio della Segreteria di Stato.

Il giorno della riunione, non riusciva a trovare l’ingresso che le era stato detto di usare. Non aveva comprato una scheda SIM italiana per il suo telefono, e quindi non poteva chiamare aiuto e, in preda al panico, girò quasi tutta Città del Vaticano. Alla fine, chiese ad un monaco indicazioni: l’ingresso era a pochi passi di distanza. Un paio di guardie svizzere, con le loro uniformi a strisce blu, rosse e gialle, la portarono in un ascensore. Salì alla terza loggia del Palazzo Apostolico, e camminò lungo un lungo corridoio di marmo. Sul muro alla sua destra c’erano finestre drappeggiate con tende; alla sua sinistra c’erano enormi mappe ad affresco, commissionate all’inizio del XVI secolo, raffiguranti il mondo come era conosciuto allora.
Burhans è una cattolica profondamente impegnata da quando aveva ventuno anni. Per un anno o due, quando era al college, considerò di diventare suora. Più tardi, però, mentre cresceva sempre più preoccupata per il cambiamento climatico, le sue ambizioni si allargarono, e cominciò a pensare a modi in cui la Chiesa cattolica potesse essere mobilitata come forza ambientale globale. “Ci sono 1,2 miliardi di cattolici”, dice. “Se la Chiesa fosse un paese, sarebbe la terza più popolosa, dopo Cina e India.” La Chiesa, inoltre, è probabilmente il più grande proprietario terriero non statale del mondo. I beni della Santa Sede, combinati con quelli di parrocchie, diocesi e ordini religiosi, includono non solo cattedrali, conventi e pietà di Michelangelo, ma anche fattorie, foreste e, secondo alcune stime, quasi duecento milioni di ettari di terra.
Burhans concluse che la Chiesa aveva i mezzi per affrontare direttamente le questioni climatiche, attraverso una migliore gestione del territorio, e che era anche in grado di proteggere le popolazioni che erano particolarmente vulnerabili alle conseguenze del riscaldamento globale. Alcuni ricercatori hanno stimato che la siccità, l’innalzamento del livello del mare e altri disastri legati al clima allontaneranno duecento milioni di persone dalle loro case entro il 2050; molte di queste persone vivono in luoghi – tra cui alcune parti dell’Africa centrale, del bacino amazzonico e dell’Asia – dove la Chiesa ha più influenza di qualsiasi altro governo. “Non c’è modo di affrontare la crisi climatica o la perdita di biodiversità in qualsiasi modo tempestivo se la Chiesa cattolica non si impegna, specialmente con le proprie terre e proprietà”, ha detto Burhans anche a se stessa: ”sono più subordinato alla mia autorità ecclesiastica che alla mia autorità governativa.” Potete vedere questo tipo di sentimento anche nei non cattolici, come Martin Luther King Jr. si domandò: e se la profanazione dell’ambiente fosse un peccato mortale? La fede potrebbe realizzare ciò che la scienza e la politica non hanno?
Nella primavera del 2015, Papa Francesco ha presentato “Laudato Si'”, un’enciclica di quarantamila parole sul consumismo spericolato, il degrado ecologico e il riscaldamento globale. Nel Libro della Genesi, Dio dà all’uomo “dominio sui pesci del mare, sugli uccelli dell’aria, sul bestiame e su tutta la terra, e su ogni cosa strisciante che striscia sulla terra”; in “Laudato Si'”, Francesco interpreta il “dominio” come qualcosa di simile alla responsabilità morale, e scrive che la terra “ora ci grida a causa del danno che le abbiamo inflitto con il nostro uso irresponsabile e l’abuso dei beni con cui Dio l’ha dotata”. Chiede la sostituzione dei combustibili fossili “senza indugio” e chiede che i paesi ricchi siano ritenuti responsabili del loro “debito ecologico”, che hanno accumulato sfruttando i paesi più poveri. Il commentatore Greg Gutfeld, mentre discuteva di “Laudato Si’ ” su Fox News, ha definito Francesco “la persona più pericolosa del pianeta”.

Molly Burhans era alla scuola di specializzazione, studiando design del paesaggio, all’epoca. Non molto tempo dopo la presentazione di Francesco, ha scoperto che la Chiesa non aveva un vero meccanismo per raggiungere i suoi obiettivi. La Chiesa cattolica è il più grande fornitore non governativo al mondo di assistenza sanitaria, aiuti umanitari e istruzione, pensò’; e pensò anche che dovesse avere anche una rete ambientale significativa. Identificò un certo numero di gruppi cattolici in ecologia, per lo più nelle parrocchie più ricche, ma nessuna organizzazione centrale a cui potesse aderire.

Nel settembre del 2015, quattro mesi dopo la pubblicazione di “Laudato Si'”, e poche settimane dopo aver conseguito il master, ha fondato GoodLands, un’organizzazione la cui missione, secondo il suo sito Web, è “mobilitare la Chiesa cattolica per usare la sua terra per sempre”. L’obiettivo immediato di Burhans era quello di utilizzare la tecnologia in cui era diventata abile nella scuola di specializzazione, i potenti strumenti cartografici e di gestione dei dati noti come sistemi informativi geografici (G.I.S.) — creare un piano di classificazione fondiare che possa essere utilizzato per valutare e poi gestire le proprietà immobiliari globali della Chiesa. “Dovresti mettere i tuoi programmi ambientali dove significano di più, e se non capisci il contesto geografico non puoi farlo”, dice.
Il primo passo è stato documentare i beni effettivi della Chiesa. Ha iniziato facendo telefonate alle singole parrocchie del Connecticut, dove viveva. E quello che ho scoperto è che nessuno di loro sapeva cosa possedevano, alcuni di loro non avevano nemmeno documenti cartacei. Arruolò volontari, tra cui diversi studenti laureati alla Yale School of the Environment, e, raccogliendo dati da registri di terreni pubblici e altre fonti, iniziarono a assemblare una mappa del moderno regno cattolico. A giugno del 2016, il riferimento più dettagliato che avevano trovato era una versione di “Atlas Hierarchicus“, pubblicata per volere del Vaticano. Le mappe in essa erano state aggiornate l’ultima volta nel 1901. “I confini diocesani nell’atlante erano disegnati a mano, senza una proiezione geografica standardizzata. Quando si recò a Roma quell’estate, il suo obiettivo principale era quello di trovare qualcuno in Vaticano che potesse darle accesso ai registri e alle banche dati digitali della Santa Sede, permettendole di colmare le numerose lacune.
Nell’Ufficio della Segreteria di Stato quel giorno, Burhans incontrò due sacerdoti. Mostrò loro la mappa prototipo su cui stava lavorando, e spiegò cosa stava cercando. Chiese loro dove fossero conservate le loro mappe. I sacerdoti indicavano gli affreschi alle pareti. Poi chiese se poteva parlare con qualcuno nel loro reparto di cartografia. I preti gli dissero che non ne avevano uno.
Secoli fa, i monaci erano tra i geografi più assidui del mondo, da qui gli affreschi. Ma, ad un certo punto dopo la pubblicazione di “Atlas Hierarchicus”, la Chiesa cominciò a perdere le tracce dei propri beni. “Fino a pochi anni fa, l’Ufficio Centrale di Statistica della Chiesa del Vaticano non aveva nemmeno il Wi-Fi”, ha detto Burhans. “Tenevano i record in un file di testo, in Microsoft Word.”
Alla fine del suo incontro con i sacerdoti, Burhans chiese se poteva continuare a raccogliere informazioni da sola, dal momento che non avevano quello che stava cercando. Sì, sarebbe utile per tutto, gli dissero. Li ringraziò, e disse loro che sarebbe tornata.
Nell’estate del 2018, Burhans tornò a Roma, per un’altra conferenza, e ha avuto la possibilità di descrivere il suo progetto direttamente al Papa. Due anni prima, mentre visitava il Vaticano mentre si recava a casa da Nairobi, aveva incontrato non solo i due sacerdoti nell’ufficio della Segreteria di Stato, ma anche il cardinale Peter Kodwo Appiah Turkson, del Ghana, che è stato uno dei principali contributori a “Laudato Si'”. Burhans mostrò un suo prototipo di raccolta dati con relativa mappe. Il cardinale gli disse che un primo incontro con l’uso delle mappe per il cambiamento fu quando era un bambino in Ghana e le compagnie minerarie sono venute nel suo villaggio con le loro mappe e hanno preso la terra di tutti.
Quando incontrò il Papa, Turkson agì come sua interprete. Ha dato a Francesco una mappa che mostrava la percentuale di cattolici in ogni diocesi del mondo, e ha spiegato come quella mappa fosse correlata ai progetti più grandi che immaginava. Francesco sembrava interessato. Ed infatti poco prima di tornare a casa, ricevette un’e-mail in cui diceva che Francesco era interessato a creare un istituto di cartografia vaticana, con una prova di sei mesi, con lei come capo. L’offerta arrivò senza budget, a parte un piccolo stipendio per se stessa. Non disse no e si mise a lavorare a una proposta per il Vaticano che includeva un prospetto di settantanove pagine per un progetto di prova di dieci mesi, il cui costo stimato era poco più di un milione di dollari. Il prospetto includeva il suo profilo per la missione ambientale che credeva che la Chiesa dovesse intraprendere, così come spiegazioni (illustrate da mappe interattive e grafici) di come il G.I.S. potesse essere utilizzata per sostenere e coordinare altre attività ecclesiastiche, tra cui l’evangelizzazione, la gestione immobiliare, la sicurezza papale, la diplomazia e gli sforzi in corso per porre fine agli abusi sessuali da parte dei sacerdoti. Sottopose il suo prospetto all’ufficio del Papa, e prenotò un ritorno a Roma per aprile del 2020, in modo che potesse partecipare a una conferenza e, sperava, negoziare una configurazione finale per l’istituto di cartografia con funzionari vaticani.
Per il momento, la pandemia ha quasi certamente rimosso l’istituto cartografico di Burhans dall’agenda di chiunque nella Santa Sede. Burhans è ancora in contatto con funzionari vaticani, e ha fiducia che il Papa alla fine tornerà alla sua proposta.

di Nicola Dario

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